La Prueba del Pap

Las Pruebas de Detección del Cáncer de Cérvix Salvan Vidas

Muchas mujeres piensan que hacerse la prueba del Pap es igual que ir al dentista a rellenarse una muela. ¿Alguna vez se ha preguntado si este procedimiento tan incómodo sea realmente necesario? Si el procedimiento incómodo implica salvar una vida, entonces la respuesta es Sí.

Las pruebas del Pap también se conocen como frotis de Pap, las cuales sirven para detectar el cáncer de cérvix. Este es un tipo de cáncer muy común en todas las mujeres del mundo. Internacionalmente, el cáncer de cérvix es el segundo tipo de cáncer (después del cáncer del seno) principal causante de la muerte de cáncer entre las mujeres. En los Estados Unidos, las muertes causadas por este cáncer son pocas. Esto se debe al uso regular de las pruebas del Pap. La prueba del Pap puede descubrir cambios en el cérvix antes de que se vuelvan cancerosos. Las posibilidades de curarse son mucho más altas cuando el doctor encuentra el cáncer en su etapa temprana, antes de que se haya diseminado. Entre más temprano se encuentre el cáncer, mejor.

Causas del Cáncer de Cérvix

El virus del papiloma humano (VPH) causa el cáncer de cérvix. Aproximadamente 15 tipos del virus están vinculados directamente con cáncer o precáncer. Dos de los 15 tipos causan más del 70% de todos los tumores anormales invasores en el cérvix.

La infección del VPH es más común entre las mujeres que están en los últimos años de la adolescencia y los veintes. Sin embargo, usualmente la infección no se convierte en cáncer. Los tipos del VPH que se conocen por causar cáncer cervical aumentan el riesgo de que los cambios celulares se vuelvan cancerosos. Por esta razón, se recomienda que un médico la evalúe muy de cerca si usted tiene el VPH.

Su riesgo de adquirir el VPH aumenta con el número de compañeros sexuales que usted ha tenido. Además, haber tenido relaciones sexuales antes de los 18 años también aumenta su riesgo.

Otros factores que aumentan su riesgo de cáncer de cérvix son:

  • Mala alimentación
  • Sistema Inmune Bajo (como el VIH/SIDA)
  • Fumar

Sin embargo, hasta las mujeres que no presentan ninguno de estos factores de riesgo podrían adquirir el cáncer de cérvix. Consecuentemente, todas las mujeres deben hacerse la prueba rutinaria del Pap.

¿Qué tan Frecuente Debo Hacerme la Prueba?

La prueba del Pap debe realizarse una vez al año. Su médico podría autorizar que se haga la prueba cada dos o tres años si utiliza una nueva prueba llamada prueba a base líquida. Algunos estudios han demostrado que la prueba a base líquida es más eficaz para detectar células precancerosas, pero usualmente esta prueba es más costosa.

Es posible que usted no tenga que hacerse la prueba del Pap regularmente en cualquiera de los siguientes casos:

  • Es mayor de 30 años y ha tenido 3 pruebas del Pap normales consecutivamente. Si es así, es posible que necesite hacerse la prueba cada 2 a 3 años.
  • Le han removido el cuello del útero quirúrgicamente por razones ajenas al cáncer. Si es así, es posible que no necesite la prueba.
  • Es mayor de 70 años y ha tenido por lo menos 3 pruebas del Pap normales consecutivamente en los últimos 10 años. Si es así, es posible que ya no necesite hacerse la prueba.

Lo mejor es platicar con su médico acerca de la frecuencia con que debe hacerse la prueba del Pap, tomando en cuenta sus factores de riesgo personales. Hay personas que podrían necesitar hacerse la prueba más frecuentemente. Por ejemplo, es probable que usted tenga que hacerse la prueba del Pap más a menudo si tiene el VIH, si ha tenido resultados positivos en una prueba del Pap anteriormente, o si ha tenido alguna enfermedad cervical en el pasado.

Haciéndose la Prueba del Pap

Usualmente el médico lleva a cabo la prueba del Pap y un examen pélvico al mismo tiempo. Durante la prueba del Pap, el médico inserta un instrumento llamado espéculo adentro de la vagina. El espéculo mantiene la vagina abierta. Mientras tanto, el médico utiliza una espátula pequeña para raspar cuidadosamente las células del cérvix. Es probable que usted sienta un poco de presión cuando se le introduce el espéculo. Como también podría sentir algo de incomodidad si el espéculo está frío. La prueba normalmente dura unos pocos minutos. Durante un examen pélvico, el médico inserta sus dedos adentro de la vagina. Al mismo tiempo, el o ella pone presión sobre el abdomen con la otra mano. Esto permite que el médico palpe nódulos o crecimientos anormales. Es posible que sienta un poco de incomodidad durante la prueba; sin embargo, ésta dura solamente unos minutos.

Todas las mujeres que están o han estado sexualmente activas deben hacerse la prueba del Pap regularmente. La mayoría de los doctores recomiendan que las mujeres se hagan la prueba una vez al año. Sin embargo, usted debe platicar su caso con su médico o enfermera individualmente. Algunas mujeres no necesitan hacerse la prueba cada año. Según el Dr. Juan Felix, Encargado de Obstetricia/Ginecología y Patología y Director de Cirugía Patológica en el Hospital de Mujeres y Niños del Condado de Los Angeles, se recomienda lo siguiente:

“Para una mujer que no fuma, que guarda celibato, o ha tenido relaciones sexuales sólo con un compañero durante toda su vida, o ha dado a luz a menos de 3 hijos, podría hacerse la prueba de detección del Pap cada 3 años, siempre y cuando haya tenido resultados normales regularmente.”

Sin embargo, se recomienda que todas las mujeres se hagan un examen pélvico cada año. Este examen detecta otros tipos de cáncer del sistema reproductivo de la mujer aunque no se haga la prueba del Pap.

Antes de la Prueba del Pap

Evite lo siguiente antes de hacerse la prueba del Pap.

  • No se haga lavados vaginales por lo menos en 2 días (48 horas).
  • No tenga relaciones sexuales por lo menos en 2 días (48 horas).
  • No use tampones por 2 días (48 horas).
  • No use ningún tipo de producto vaginal o medicamentos por 2 días (48 horas).

Pregunte cuándo espera recibir los resultados y de qué manera los recibirá. Por ejemplo, ¿Recibirá los resultados por teléfono o por correo? Saber cuánto tiempo tendrá que esperar para sus resultados le ayudará a disminuir la ansiedad. También usted podría llamarle a su médico para pedir sus resultados.

¿Cómo se Efectúa una Prueba del Pap?

La prueba del pap es simple y relativamente sin dolor. Usted puede hacerse la prueba en el consultorio de su médico. Esta prueba no debe efectuarse durante su período menstrual. El mejor tiempo para hacerse la prueba del Pap es de 10 a 20 días después del primer día de su último período.

Una prueba del Pap podría causarle incomodidad, pero no le dolerá, y durará solamente unos segundos. El médico utiliza una herramienta llamada espéculopara ensanchar la vagina y poder examinar la parte superior de la vagina y el cuello del útero o cérvix. Luego el médico utiliza un cepillo pequeño y flexible para remover células del cérvix y la vagina. Un médico especializado llamadopatólogo evalúa las células bajo un microscopio para ver si hay cáncer.

Existen 2 tipos de pruebas del Pap. La diferencia entre los dos tiene que ver en cómo las células se evalúan después de haber sido extraídas del cérvix. No hay diferencia en como las células se extraen del cuerpo.

  • Con el método regular, el médico coloca la muestra de células en un portaobjetos de vidrio y lo envía a un patólogo para que lo examine en un laboratorio.
  • Con el nuevo método, la prueba a base líquida, el médico mezcla las células con una solución especial líquida. Esta solución ayuda a conservar las células para que se puedan observar y evaluar en el laboratorio.

Si su prueba del Pap produce un resultado positivo, esto significa que células anormales podrían estar presentes. En este caso, su médico podría ordenar una prueba del VPH. Dicha prueba determinará si está presente el virus VPH de alto riesgo. La prueba del VPH podría hacerse al mismo tiempo que la prueba regular del Pap en mujeres mayores de 30 años. Esta combinación de pruebas no se realiza en mujeres menores de 30 debido a que en la mayoría de mujeres menores de 30 que tienen el VPH, el virus es muy común, y desaparece por sí mismo antes de causar ningún síntoma o cambio celular. Por eso, la prueba del VPH podría causar ansiedad innecesaria. Además, la prueba del VPH puede utilizarse en ciertos casos de pruebas anormales del Pap para determinar si se necesitan pruebas adicionales, debido a que le han encontrado células precancerosas en el cérvix.

Se ha demostrado que el VPH es la causa principal de todos los tipos de cánceres de cérvix. Ahora que los médicos pueden detectar su presencia, es posible saber qué mujeres tienen un mayor riesgo de desarrollar el cáncer cervical y qué mujeres tienen poco o ningún riesgo de desarrollar una enfermedad cervical o cáncer del cérvix en el futuro.

¿Qué Significa una Prueba del Pap Anormal?

Es importante que no entre en pánico si su médico le informa que los resultados de la prueba del Pap son “anormales”. Este término se refiere a que hay células en el cérvix que no se parecen a las células saludables. El grado de anormalidad de estas células varía. Los cambios que se encuentran en estas células pueden clasificarse entre leve, moderado y grave. Es posible que su médico use el término lesión intraepitelial escamosa (SIL en inglés). O su médico podría referirse a una neoplasia intraepitelial cervical (CIN en inglés). Otro término que se usa para describir estos cambios también es displasia.

SIL y CIN marcan células anormales en la superficie del cérvix. Típicamente, éstas se clasifican entre SIL o CIN del 1 al 3. El número 3 indica la presencia de una gran cantidad de células anormales en el cérvix. Estos cambios podrían estar presentes debido a una serie de cosas, incluida la infección o el cáncer.

Si se confirma que hay un crecimiento anormal y éste es leve, el médico podría simplemente monitorizarlo durante un tiempo para observar cambios. Usted deberá hacerse pruebas del Pap repetitivamente para ver si el crecimiento resulta normal.

Es posible que usted tenga un crecimiento grande de células anormales. El próximo paso es observar las células anormales más cercanamente. El médico podría realizar una colposcopía. Este es un procedimiento mediante el cual se usa un instrumento magnificador. O es posible que el médico ordene una biopsia o alguna otra prueba.

Si se sospecha que las células anormales pueden diseminarse, es posible que le realicen varios procedimientos. Una criocirugía destruye las células precancerosas por medio de temperaturas congelantes. La terapia láser utiliza calor para quemar y destruir el tejido. Su médico también podría recomendar remover una sección del tejido mediante rayos láser, un alambre eléctrico o un cuchillo quirúrgico.

Es muy raro que la paciente necesite una histerectomía para tratar este tipo de cambios celulares precancerosos. La mayoría pueden tratarse ahí mismo en el consultorio del médico. O pueden llevarse a cabo en un sitio ambulatorio.

Nuevas Pruebas de Detección

Los científicos se encuentran investigando nuevas herramientas de detección para el cáncer de cérvix. El objetivo es mejorar la exactitud de las pruebas de detección. Al reducir la cantidad de resultados incorrectos ayudaremos a disminuir los gastos médicos y la ansiedad entre las mujeres. Un ejemplo es el uso de una nueva prueba automatizada, conocida por Prueba del Pap ThinPrep. Esta prueba ya ha sido aprobada por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA, siglas en inglés) para usarse en lugar de la prueba convencional del Pap. Una prueba convencional del Pap contiene cientos de miles de células cervicales. El laboratorio examina estas células tratando de encontrar una docena o más de células anormales. El sistema ThinPrep propone obtener una muestra de células al azar. Esto se logra retirando la sangre y otros materiales innecesarios de la muestra. Después se mezcla con una sustancia líquida gomosa para obtener una muestra clara y consistente de células.

La prueba del VPH es otra prueba de detección. La FDA ha aprobado una combinación de las pruebas del VPH y del Pap para mujeres de 30 o más años de edad. En lugar de hacerse una prueba del VPH por separado, ahora se pueden llevar a cabo ambas pruebas al mismo tiempo.

Enfocándose en Mujeres Que Más Lo Necesitan

La mejor manera de detectar y tratar las primeras señales del cáncer de cérvix es mediante una prueba del Pap. Sin embargo, existen mujeres que tienen un mayor riesgo y no pueden económicamente hacerse la prueba. Algunos estados ya han abordado el problema y están utilizando programas subsidiados por el gobierno estatal y federal para ofrecer cuidados médicos gratuitos o de bajo costo. Algunos de estos programas extienden más sus servicios ofreciendo las pruebas de detección por medio de unidades móviles que viajan a las áreas menos atendidas. De esta manera se recluta a todas las mujeres que podrían tener dificultades para ir a otro lugar, o para utilizar los programas del gobierno.

La Administración de Recursos y Servicios de la Salud (HRSA, siglas en inglés) es una división del Departamento de Salud y Servicios Humanos. Ellos ofrecen información para obtener cuidados médicos a bajo costo, nacionalmente. Varios de los servicios de salud son subsidiados mediante el Programa de Acceso Comunitario. Para aprender más acerca de programas en su estado, visite su sitio Web.

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